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모비딕 / 허먼 멜빌

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[원서명] : Moby Dick
[저자(영문)] : Melville, Herman, 1819-1891
[해제] <모비딕>(Moby-Dick)은 너새니얼 호손(Nathanial Hawthome)과 더불어 19세기 중반 미국을 대표하는 소설가인 허먼 멜빌(Herman Melville)의 대표작이다. 멜빌은 남태평양을 항해한 선원생활을 한 적이 있으며 이를 토대로 초기에 해양모험소설을 써서 대중적 인기를 끌기도 했다. <모비딕>도 처음에는 해양소설로 기획되었지만 여러 차례 수정이 가해지면서 단순한 모험소설이 아닌 심오한 상징적 의미와 복잡한 구성을 지닌 소설로 변모되었다. 이 소설은 먼저 영국에서 출판되었지만 미국에서 출판되었을 때의 원제는 <모비딕 혹은 고래>(Moby-Dick or Whale)였다. 이 소설은 이쉬미얼이라는 서술자 겸 등장 인물이 피쿼드호라는 고래잡이배에 승선하여 이 고래잡이배의 선장인 에이햅이 모비딕을 추격하는 과정을 관찰하고 기록한 형식으로 되어 있다. 이 소설은 이쉬미얼이 고래의 해부에서부터 고래잡이에 관한 역사적 사료에 이르기까지 고래에 대해 사색하는 부분과, 에이햅이 원래 항해의 목적인 고래잡이에서 벗어나 과거에 자신의 한 쪽 다리를 절단한 모비딕이라는 희고 거대한 고래를 추격하는 이야기로 양분되어 있다. 고래에 대한 이쉬미얼의 사색은 항상 사실적인 묘사에서 상징적인 해석으로 발전하며, 모비딕도 사실적인 고래를 넘어서는 무엇인가를 의미하는 복잡한 상징성을 지닌 존재로 나타나고, 따라서 에이햅의 모비딕에 대한 광적인 추격도 의미심장한 상징적인 의미를 지니게 된다. 모비딕이 무엇을 상징하는가에 대한 해석은 아직도 논쟁의 여지가 많을 만큼 복잡하지만 어쨌든 이 소설은 사실적 경험에 토대를 둔 멜빌의 초기 해양소설에서 벗어나 고도의 상징성을 지닌, 깊이 있는 문학성을 성취한 작품으로 인정되고 있다. 이 소설의 형식 또한 기존의 소설 형식을 따르기보다는 여러 문학적 장르를 혼합하며 새로운 소설적 형식을 실험적으로 추구하고 있다는 점에서 주목할만하다. 따라서 <모비딕>은 내용과 형식면에서 미국소설의 이정표가 될 만큼 호손의 <주홍글씨>와 더불어 19세기 중반 미국소설을 대표하는 걸작으로 높이 평가받고 있다.

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