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홍루몽 / 조설근

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[원서명] : 紅樓夢
[저자(한자)] : 曹雪芹
[해제] 1750년 조설근(曹雪芹)에 의해 출간된 홍루몽(紅樓夢)은 당시 <삼국지>. <수호전>.<서유기>.<금병매> 등 중국의 대표적인 장편소설들을 능가하는 인기를 누렸으며, 이 작품을 전문적으로 연구하는 '홍학(紅學)'이라는 학문이 생길 정도로 문학적으로도 높은 평가를 받아왔다.
이 작품은 금릉(金陵, 현재의 南京)에 있는 명문귀족인 가씨(賈氏)집안을 중심으로 이야기가 전개된다.봉건적인 유교 전통을 혐오하는 가씨 집안의 귀공자인 가보옥(賈寶玉), 총명하지만 병약한 그의 사촌 누이동생 임대옥(林黛玉), 그리고 가정적이며 건강한 설보채(薛寶釵)등 세명의 주인공을 통해 저자는 대가족의 흥성과 몰락에서 야기되는 인생의 희비와 그들 세 주인공의 삼각연애를 그리고 있다. 이 작품에서 저자는 한 귀족 가정의 몰락을 통해 봉건 귀족들을 화려하고 사치스러운 생활과 그 이면에 숨겨진 사회적 모순 그리고 인간들의 부패와 비리를 냉정하게 폭로했다.
조설근이 이와 같은 불후의 명작을 써 낼 수 있었던 것은 그의 생애와 밀접한 관계가 있다. 그의 가문은 황실과 깊은 관계를 맺고 있던 귀족가문으로, 그는 좋은 환경에서 어린 시절을 보냈다. 그러나 10세 무렵에 가세는 급격하게 기울어 마침내 그의 집안은 완전히 몰락하고 그는 40여세의 젊은 나이에 세상을 떠나고 만다. 그가 중년의 비참한 생활 속에서 화려했던 어린 시절을 회상하고 한탄하며 쓴 소설이 바로 <홍루몽>인 것이다.
중국을 대표하는 장편소설이라 할 수 있는 <홍루몽>은 80회 분량이었던 조설근의 원작에 고악(高?) 이 쓴 40회 본이 덧붙여져서 총 120회 분량의 작품으로 완성되었다. 청대(淸代)의 으뜸가는 소설로 꼽히는 이 작품은 18세기 이후로 수 많은 판본과 수십 종의 속작이 나왔을 정도로 대중적인 인기를 얻었으며, 학자들이 저자의 진위여부나 등장 인물에 관한 수많은 평론도 발표하여 '홍학(紅學)'이라는 말까지 생겼을 정도로 후대에 커다란 영향을 끼쳤다. 심지어 소설에 나오는 음식을 재현하는 일을 평생의 업으로 삼고 있는 사람도 있다고 하니 '홍학(紅學)'의 방대함이 어느 정도인지 짐작이 간다. 이 소설에 나타난 총 500여명이 넘는 다양한 계층의 등장인물을 통해 우리는 당시의 다채로운 사회상을 알 수 있고 당시 서민들의 생활상을 매우 구체적을 접할 수 있다.

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